IC-3Rs • Innovation Centre f

3Rs Explained

What are the 3Rs?

The 3Rs are a guiding principle to foster ethical use of animals in scientific and educational experiments. The 3Rs stand for:


This is done when using an alternative method which either avoids or replaces the use of animals in experiments. For example, the use human-cells and tissue cultures or computer modelling.           


This is done when using methods which result in a smaller number of animals or  that provide more information from the same number of animals. For example, the use of statistical methods to accurately calculate the number of animals  that is needed for a study.


This is done when it can be shown that animal use cannot be avoided. The welfare of the animals is priority and should be improved while the amount of stress, pain and suffering inflicted should be minimized. For example, by respecting the natural day/night cycle of the animal.

What are alternative methods?

These are methods or their combinations that can be used to replace or reduce the total number of animals used in a scientific study. Alternative methods include (but are not limited to):

  • In vitro  methods which are testing methods performed in a controlled environment like for example cells or tissue cultures;
  • In silico  methods which are prediction models or simulations run on a computer;
  • In chemico  methods like for example assays to evaluate the properties of chemical substances
  • Experiments with invertebrates (e.g. fruit flies and flatworms).


3Rs Research

Young researchers are given the possibility to do a doctoral thesis with focus on the replacement and reduction of experimental animals. Topics of research are situated in the Life Sciences (fundamental & applied research) and in the broad field of toxicology of which regulatory toxicology is a part.

Young researchers with Running doctoral theses

Completed doctoral theses
Running doctoral theses

Anouck Thienpont

  • Pharmaceutical Sciences - Master of Science in Drug Development 2018 Magna cum laude • Pharmaceutical Sciences - Master of Pharmaceutical Care 2019
  • Passion for the skin and dermato-cosmetic products
Research Output

Alexandra Gatzios

Research Output

Young researchers with Completed doctoral theses

Joost Boeckmans

Research Output
  • Bi-annual PhD-thesis award of the Belgian Society of Pharmaceutical Sciences (BSPS) 2020-2021
  • Best Poster prize at the “BelTox/IC-3Rs/INVITROM Joint Symposium” 2019 [Brussels, Belgium]
  • Best poster prize at the “Global NASH Congress” 2019 [London, United Kingdom]

Alessandra Natale

Research Output
  • Technological advancements for the development of stem cell- based models for hepatotoxicity testing. Archives of Toxicology, 2019 (review article, 1st author)
  • Hepatic cells derived from human skin progenitors show a typical phospholipidotic response upon exposure to amiodarone. Toxicology Letters, 2018 (review article, 1st author)

Vision on the Use of Test Animals

Vision on the Use of Test Animals

Visietekst nederlandsVision de la VUB en français


The medical scientific missionof the Vrije Universiteit Brussel (VUB) entails that, to fulfil its social responsibility, it conducts innovative research aimed at preventing, predicting and curing diseases, among other things.

In doing so, the VUB strives for an optimal research environment by providing the necessary support for researchers and by enabling and requiring continuous training. Moreover, every VUB researcher signs the "charter of the good researcher" that includes clear guidelines on correct scientific-ethical behaviour as well as the regulations on scientific integrity violations. All this means that research is carried out in a strictly regulated framework. When conducting scientific research at the VUB, not only legal obligations are examined, but also social-ethical considerations. Thus, every researcher must ask himself the question "What is the most appropriate model to answer my research question?" beforehand. Examples of appropriate models are a computer simulation, performing tests on cells and tissues of laboratory animals and/or humans (in vitro research) or performing experiments on laboratory animals (in vivo research). The VUB is strongly committed to the development of non-animal test methods through the expansion of the IC-3R Centre. The Innovation Centre for 3R Alternatives (IC-3Rs) was founded at the VUB on 25 September 2017. This platform aims to stimulate the development, visibility and use of alternative 3R methods (Replacement, Reduction, Refinement) - and to strengthen the communication on this subject, building on the extensive expertise of the IVTD (In VitroToxicology and Dermato- Cosmetology) group. Furthermore stimulate the development of in vitro methods by building on the long-standing activities and expertise of the IVTD research group.  Growth is possible thanks to the VUB Chair/legate Mireille Aerens for the development of non-animal test methods and the support of the Brussels Region (Minister Bernard Clerfayt). The focus is on giving opportunities to young researchers and innovative projects to conduct research in this field and thus broaden the basis for non-animal research. IC-3Rs aims to use fewer animals wherever scientifically possible and to increase the focus on integrating alternative non-animal methods into basic and applied research, the areas where most animals are used worldwide.

"Can we develop new medicines without animals today?" All experts clearly agree: today this is not yet possible, but we can carry out parts of the research without using animals among others by using sophisticated cultures of human stem cells...Should animal testing be necessary within a research project, those involved must adhere to the legal and ethical standards set out in (inter)national laws and regulations.  These state, among other things, that any project which requires the use of laboratory animals must receive ethical approval from a legally recognised Experimental Ethics Committee (ECD) before it can begin.An important question which the Ethical Committee on Animal Experiments of the VUB always asks itself during the evaluation of a research project is: "What is the social and scientific added value of the expected results of the research and does this added value outweigh the discomfort the test animal might experience?".

If the research on animals has an important added value, we will always strive to apply the legal principles of the 3Rs as much as possible. On the one hand, this means that researchers always use the lowest possible animal species and keep the number of animals to a scientifically justified minimum. On the other hand, the animals must be housed in the best possible conditions and their welfare must be monitored by the researchers, the veterinarians experts and the members of the Animal Welfare Unit. Today, the "best science" is a well-considered combination of in vivo and in vitro methodology, and the follow-up of new developments is crucial so that non-animal techniques can be integrated as soon as they are well established and available. With the construction of a new VUB animalarium, considerable investments have been made in recent years that allow for further optimised housing and animal care. The 3Rs are further complemented by the VUB with the principles of "Commitment" and "Accountability". Every researcher has the obligation to follow training and education and every researcher has to give account to both official bodies and the general public. One of the ways in which the VUB is replacing or reducing the use of laboratory animals is by promoting the use of RE-Placeamong researchers. This database, supported by Animal Welfare Flanders and the Brussels Region, provides a reliable overview of "New Approach Methodologies (NAMs)", which reduce or even eliminate the need for laboratory animals. In addition, the tool can be used to identify experts and research centres where the techniques can be taught..

At the VUB, there are also several European research projects that endorse the 3Rs, such as Ontox, Twinalt, PARC... 

Furthermore, the VUB signed the transparency agreement on animal testing in Belgium. The aim of this Agreement is to ensure that members of the Belgian public receive accurate and up-to-date information on animal testing:

  • how such research is regulated in Belgium
  • the role it plays in the overall process of scientific discovery, treatment development and safety testing
  • the efforts made by researchers and staff to support animal care and welfare
  • what is being done to reduce the use of animals and minimise their suffering.


Visie VUB betreffende gebruik van proefdieren

Vision in EnglishVision de la VUB en français


De medisch-wetenschappelijke opdracht van de Vrije Universiteit Brussel (VUB) houdt in dat zij, om haar maatschappelijke verantwoordelijkheid te kunnen vervullen, o.a. vernieuwend onderzoek uitvoert, gericht op het voorkomen, het voorspellen en het genezen van ziekten.

Hierbij streeft de VUB een optimale onderzoeksomgeving na door de nodige ondersteuning voor onderzoekers te voorzien en een doorlopende opleiding mogelijk te maken en te vereisen. Bovendien ondertekent iedere VUB-onderzoeker het “charter van de goede onderzoeker” waarin duidelijke richtlijnen inzake correct wetenschappelijk-ethisch gedrag opgenomen zijn, evenals de regelgeving inzake inbreuken op wetenschappelijke integriteit. Dit alles maakt dat onderzoek in een strikt gereglementeerd kader wordt uitgevoerd.

Bij het uitvoeren van wetenschappelijk onderzoek aan de VUB worden niet enkel wettelijke verplichtingen in acht genomen maar ook maatschappelijk-ethische afwegingen gemaakt. Zo dient elke onderzoeker zich vooraf de vraag te stellen “Wat is het meest geschikte model om mijn onderzoeksvraag te beantwoorden?”Voorbeelden van gepaste modellen zijn een computersimulatie, het uitvoeren van testen op cellen en weefsels van proefdieren en/of mensen (in vitro onderzoek) of het uitvoeren van experimenten op proefdieren (in vivo onderzoek). De VUB zet hierbij sterk in op de ontwikkeling van proefdiervrije methodes via de uitbouw van het IC-3R Centrum . Het Innovatiecentrum voor 3R Alternatieven (IC-3Rs, http://www.ic-3rs.org) werd op 25 september 2017 aan de VUB opgericht. Dit platform wil de ontwikkeling, zichtbaarheid en het gebruik van alternatieve 3R methoden (Replacement, Reduction, Refinement) – de 3V methoden in het Nederlands (Vervanging, Vermindering, Verfijning) – stimuleren en de communicatie hierover versterken, voortbouwend op de jarenlange expertise van de IVTD (In Vitro Toxicologie en Dermato- Cosmetologie)-groep. Tevens de ontwikkeling van in vitro methoden stimuleren door voort te bouwen op de reeds lang bestaande activiteiten en expertise van de IVTD onderzoeksgroep.  Groei is mogelijk dankzij de VUB-leerstoel/legaat Mireille Aerens voor de ontwikkeling van proefdiervrije methoden en de steun van de Brusselse Regio (Minister Bernard Clerfayt). De focus ligt op kansen geven aan jonge vorsers en innovatieve projecten om in dit domein onderzoek te verrichten en zo de basis te verbreden voor proefdiervrij onderzoek. IC-3Rs streeft ernaar minder dieren te gebruiken waar dat wetenschappelijk mogelijk is en meer aandacht te besteden aan de integratie van alternatieve methoden zonder dieren in fundamenteel en toegepast onderzoek, de gebieden waar wereldwijd de meeste dieren worden gebruikt.  

Kunnen wij vandaag nieuwe geneesmiddelen ontwikkelen zonder dieren? Alle deskundigen zijn het er duidelijk over eens: vandaag is dit nog niet mogelijk, maar we kunnen delen van het onderzoek uitvoeren zonder gebruik te maken van dieren ondere anderen door gesofisticeerde culturen van menselijke stamcellen toe te passen...

Indien binnen een onderzoeksproject toch dierproeven noodzakelijk zijn, dienen zij die hierbij betrokken zijn, zich te houden aan de wettelijke en ethische normen vastgelegd in (inter)nationale wet- en regelgevingen.  Deze stellen o.a. dat elk project dat proefdieren vereist, een ethische goedkeuring moet krijgen van een wettelijk erkende Ethische Commissie Dierproeven (ECD), vooraleer het van start mag gaan.

Een belangrijke vraag die de Ethische Commissie Dierproeven van de VUB zich tijdens de evaluatie van een onderzoeksproject steeds stelt, is: “Wat is de maatschappelijke en wetenschappelijke meerwaarde van de verwachte resultaten van het onderzoek en weegt deze meerwaarde op tegen het ongemak dat het proefdier mogelijk zal ondervinden?”.

Indien het proefdieronderzoek een belangrijke meerwaarde heeft, zal er steeds gestreefd worden naar het maximaal toepassen van de wettelijke principes van de 3V’s. Enerzijds betekent dit dat er steeds een zo “laag” mogelijke diersoort wordt gebruikt en dat het aantal dieren tot een wetenschappelijk verantwoord minimum beperkt wordt. Anderzijds moeten de dieren in de best mogelijke condities gehuisvest worden en moet hun welzijn opgevolgd worden door de onderzoekers, de dierenartsen-deskundigen en de leden van de Dierenwelzijnscel. Vandaag is de "beste wetenschap" een weloverwogen combinatie van in vivo en in vitro methodologie, en de opvolging van nieuwe ontwikkelingen is van cruciaal belang zodat niet-dierlijke technieken kunnen worden geïntegreerd zodra ze goed ingeburgerd en beschikbaar zijn. Met de bouw van een nieuw VUB-animalarium werden de laatste jaren aanzienlijke investeringen gedaan die een verder geoptimaliseerde huisvesting en dierenverzorging mogelijk maken. De 3V’s worden door de VUB verder aangevuld met de principes van “Verplichting” en “Verantwoording”. Zo heeft iedere onderzoeker de verplichting om scholing en navorming te volgen en dient elke onderzoeker verantwoording af te leggen aan zowel officiële instanties als het brede publiek.  

Eén van de manieren waarop de VUB het gebruik van proefdieren vervangt of vermindert, is door het gebruik van RE-Place bij de onderzoekers te promoten.
Deze databank, ondersteund door Dierenwelzijn Vlaanderen en de Brusselse Regio, biedt een betrouwbaar overzicht van “New Approach Methodologies (NAMs)”, die ervoor zorgen dat er minder of zelfs helemaal geen proefdieren nodig zijn. Daarnaast kan de tool ook gebruikt worden om experten en onderzoekscentra waar de technieken kunnen worden aangeleerd, te identificeren.

Aan de VUB lopen ook een aantal Europese onderzoeksprojecten die de 3 V’s onderschrijven zoals Ontox, Twinalt, PARC…

Verder heeft de VUB de transparantie-overeenkomst rond proefdieronderzoek in België ondertekend. Het doel van deze Overeenkomst is ervoor te zorgen dat leden van het Belgische publiek nauwkeurige en actuele informatie ontvangen rond proefdieronderzoek:

  • wat proefdieronderzoek inhoudt
  • hoe dergelijk onderzoek in België wordt gereguleerd
  • de rol die het speelt in het algemene proces van wetenschappelijke ontdekking, ontwikkeling van behandelingen en veiligheidstesten
  • de inspanningen die onderzoekers en personeel leveren ter ondersteuning van dierenverzorging en –welzijn
  • wat wordt gedaan om het gebruik van dieren te verminderen en het lijden van proefdieren tot een minimum te herleiden.


Vision de la VUB sur l'utilisation des animaux de laboratoire

Vision in English • Visietekst in het Nederlands


La mission médico-scientifique de la Vrije Universiteit Brussel (VUB) signifie que, pour assumer sa responsabilité sociale, elle mène, entre autres, des recherches innovantes visant à prévenir, prédire et guérir les maladies.

Ce faisant, la VUB s'efforce de créer un environnement de recherche optimal en fournissant le soutien nécessaire aux chercheurs et en permettant et exigeant une formation continue. De plus, chaque chercheur de la VUB signe la "charte du bon chercheur" qui comprend des directives claires sur le comportement scientifique et éthique correct ainsi que des règlements sur les violations de l'intégrité scientifique. Tout cela signifie que la recherche s'effectue dans un cadre strictement réglementé.

Lorsque l'on mène des recherches scientifiques à la VUB, on tient compte non seulement des obligations légales, mais aussi des considérations socio-éthiques. Ainsi, tout chercheur doit se poser au préalable la question "Quel est le modèle le plus approprié pour répondre à ma question de recherche ?".Des exemples de modèles appropriés sont une simulation informatique, la réalisation de tests sur des cellules et des tissus d'animaux de laboratoire et/ou d'humains (recherche in vitro) ou la réalisation d'expériences sur des animaux de laboratoire (recherche in vivo). La VUB est fortement engagée dans le développement de méthodes d'essai non animales grâce à l'expansion du centre IC-3R. Le Centre d'innovation pour les alternatives 3R (IC-3Rs, http://www.ic-3rs.org) a été fondé à la VUB le 25 septembre 2017. Cette plateforme vise à stimuler le développement, la visibilité et l'utilisation des méthodes alternatives 3R (Replacement, Reduction, Refinement) - les méthodes 3V en néerlandais (Vervanging, Vermindering, Verfijning) - et à renforcer la communication à leur sujet, en s'appuyant sur l'expertise de longue date du groupe IVTD (In Vitro Toxicology and Dermato-Cosmétologie). Stimuler également le développement de méthodes in vitro en s'appuyant sur les activités et l'expertise des années du groupe de recherche IVTD.  La croissance est possible grâce à la présidente/légataire de la VUB, Mireille Aerens, pour le développement de méthodes d'essai non animales et au soutien de la Région Bruxelloise (le ministre Bernard Clerfayt). L'accent est mis sur la possibilité pour les jeunes chercheurs et les projets innovants de mener des recherches dans ce domaine et d'élargir ainsi la base de la recherche non animale. L'IC-3Rs vise à utiliser moins d'animaux lorsque cela est scientifiquement possible et à accorder plus d'attention à l'intégration de méthodes alternatives ne faisant pas appel aux animaux dans la recherche fondamentale et appliquée, domaines dans lesquels les animaux sont le plus utilisés dans le monde.

"Peut-on aujourd'hui développer de nouveaux médicaments sans animaux ?"Tous les experts sont clairement d'accord : aujourd'hui, ce n'est pas encore possible, mais nous pouvons effectuer certaines parties de la recherche sans utiliser d'animaux, notamment en utilisant des cultures sophistiquées de cellules souches humaines... Si l'expérimentation animale est nécessaire dans le cadre d'un projet de recherche, les personnes impliquées doivent respecter les normes juridiques et éthiques définies dans la législation (inter)nationale.  Celles-ci stipulent, entre autres, que tout projet nécessitant l'utilisation d'animaux de laboratoire doit recevoir l'approbation éthique d'un comité d'éthique expérimental (CED) légalement reconnu avant de pouvoir commencer.

Une question importante que le comité d'éthique pour l'expérimentation animale de la VUB se pose toujours lors de l'évaluation d'un projet de recherche est la suivante : "Quelle est la valeur ajoutée sociale et scientifique des résultats attendus de la recherche et cette valeur ajoutée l'emporte-t-elle sur l'inconfort que l'animal d'expérience pourrait éprouver ?” Si la recherche sur les animaux a une valeur ajoutée importante, nous nous efforcerons toujours d'appliquer autant que possible les principes juridiques des 3R. D'une part, cela signifie que les chercheurs utilisent toujours les espèces animales les plus basses possibles et maintiennent le nombre d'animaux à un minimum scientifiquement justifié. D'autre part, les animaux doivent être hébergés dans les meilleures conditions possibles et leur bien-être doit être contrôlé par les chercheurs, les experts vétérinaires et les membres de l'unité de bien-être des animaux. Aujourd'hui, la "meilleure science" est une combinaison bien étudiée de méthodologies in vivo et in vitro, et le suivi des nouveaux développements est crucial pour que les techniques non animales puissent être intégrées dès qu'elles sont bien établies et disponibles. Avec la construction d'un nouvel animalarium à la VUB, des investissements considérables ont été réalisés ces dernières années, qui permettent d'optimiser davantage l'hébergement et les soins aux animaux. Les 3R sont complétés par les principes d'"Engagement" et de "Responsabilité" de la VUB. Tout chercheur a l'obligation de suivre une formation et un enseignement et tout chercheur doit rendre compte tant aux organismes officiels qu'au grand public. 

L'une des façons dont la VUB remplace ou réduit l'utilisation d'animaux de laboratoire est de promouvoir l'utilisation de RE-Place auprès des chercheurs.

Cette base de données, soutenue par Animal Welfare Flanders et la Région Bruxelloise, fournit un aperçu fiable des "méthodes de nouvelle approche (NAM)", qui réduisent ou même éliminent le besoin d'animaux de laboratoire. En outre, l'outil peut être utilisé pour identifier les experts et les centres de recherche où les techniques peuvent être enseignées.

À la VUB, il existe également un certain nombre de projets de recherche européens qui souscrivent aux 3 R, comme Ontox, Twinalt, PARC...

En outre, la VUB a signé l'accord de transparence sur l'expérimentation animale en Belgique. L'objectif de cet accord est de garantir que les membres du public belge reçoivent des informations précises et actualisées sur l'expérimentation animale :

  • ce qu'implique l'expérimentation animale
  • - comment cette recherche est réglementée en Belgique
  • - le rôle qu'il joue dans le processus global de découverte scientifique, de développement de traitements et de tests de sécurité
  • - les efforts déployés par les chercheurs et le personnel pour favoriser les soins et le bien-être des animaux
  • - ce qui est fait pour réduire l'utilisation des animaux et minimiser leur souffrance.